Cuando el futuro nos alcanza

Por Arturo Pérez

Ratones que brillan en la oscuridad. Bacterias que producen compuestos químicos humanos. Plantas de cultivos que intoxican a los insectos que se las comen. Todos suenan a criaturas salidas de alguna película de ciencia ficción. Pero son reales. Mejor conocidos como Organismos Genéticamente modificados (OGM) se trata de seres vivos con cambios genéticos que ahora producen nuevos compuestos.

Cuando los nuevos compuestos producidos provienen de las instrucciones genéticas de otros organismos, se les llama organismos transgénicos.

Son producidos por la ingeniería genética al introducir el “gen” con la información de ese compuesto a un nuevo organismo que pueda desarrollarse en condiciones controladas y ,en la opinión de muchos, es un tema que necesitamos entender para tomar decisiones responsables pues ya muchos alimentos y productos provienen de esta tecnología.

Para empezar a entender el tema de los OGM y transgénicos necesitamos comenzar por entender que son los genes. Partimos con la idea de que todos los seres vivos estamos hechos de células, y en cada célula tenemos información genética y hereditaria llamada ADN y se encuentra localizada en el núcleo de las células.

El ADN es una molécula enorme que a veces, cuando la célula está a punto de dividirse, es visible en forma de cromosomas, unos cuerpos pequeños en forma de X. El ADN contiene secciones llamadas “genes” que son las claves para producir los compuestos que necesitan nuestras células y las instrucciones de cuando y donde producirlas y entre otras cuestiones dicen si seremos niños o niñas (los cromosomas sexuales).

Esta información puede servir para producir todas las proteínas como las que forman nuestros músculos, uñas y cabello y hormonas como la insulina.

A pesar de todo, estas secciones de ADN son muy pequeñas en comparación con toda la gran molécula. Y aunque cada día se conoce un poco más, aun tenemos muchas interrogantes sobre el funcionamiento global de los genes en los organismos.

Como humanos, somos responsables de haber generado impactado en la diversidad genética. Ya sea de forma negativa al disminuir las poblaciones de vida silvestre o a veces incrementando la diversidad genética de algunos organismos, como los organismos domesticados y seleccionados durante cientos de años y que derivaron en las variedades de plantas y animales que ahora utilizamos.

Este proceso seleccionó algunos rasgos de nuestro interés, como lo es el tamaño del grano de algunas plantas, su sabor, su durabilidad, y de forma indirecta los genes responsables de estas características.La biología moderna le da mucho valor a la diversidad biológica ya que las formas de vida actual se han desarrollado a través de un largo proceso evolutivo y las hace únicas.

La gran diversidad de formas de vida y la gran variabilidad entre cada especie o pequeñas diferencias entre cada individuo, están ligadas a los genes y la conocemos como diversidad genética.

Volviendo al tema de los organismos genéticamente modificados. Éstos fueron desarrollados a partir de las nuevas tecnologías que han descubierto cómo localizar ciertas porciones de información en todo el ADN.

Porciones que tienen la información para producir algunos compuestos de interés y estimular la producción con fines comerciales.

A partir de la biotecnología moderna y distintas técnicas moleculares, llamadas de ADN recombinante, se ha establecido una manera distinta de tener acceso y utilizar la diversidad genética.

La tecnología del ADN recombinante permite modificar directamente el ADN y uno de los componentes clave para esto es el uso de unas proteínas particulares para el corte y pegue específico de fragmentos de ADN.

Esta tecnología ha sido muy útil para la investigación biotecnológica, como la búsqueda de soluciones a algunas enfermedades y la purificación de compuestos. Y ésta tecnología es pieza clave para el desarrollo de los OGM.

Su aplicación biotecnológica ha generado controversia por un lado, porque aún requerimos de investigación de los genomas de expresión y el funcionamiento de los genes, así como sobre los efectos que los OGM pueden tener sobre el medio ambiente y la biodiversidad.

Por otro lado, existe la controversia porque estos cambios y posibilidades de manipular a los seres vivos conllevan a la revisión de aspectos éticos, culturales, sociales y económicos.

Paradójicamente, esta aplicación de la biotecnología nos permite acceder y utilizar, de manera relativamente más precisa, a la diversidad de genes, pero al mismo tiempo, implica nuevas incertidumbres y puede tener el potencial de disminuir la diversidad genética si no se usa de manera adecuada.

Esto aunado a las empresas que manejan la tecnología de transgénicos hacen de este tema más complejo aún.

En la siguiente edición hablaremos de algunas aplicaciones de esta tecnología y las ventajas o desventajas que representan para un país con gran biodiversidad la posible introducción de OGM, ¡no se la pierdan!.

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