Vida más allá del Sol

 Por Arturo Pérez

¿Quién no se ha preguntado alguna vez a manera de juego o en serio, si hay otras formas de vida en el Universo?

Todas esas fantasías de la infancia en que veíamos o creíamos ver ovnis en los cielos, naves espaciales aterrizando, criaturas de ensueño o pesadilla salidas de la mente de muchos escritores y cineastas permanecen en el colectivo como una moda fantástica.

La verdad es que a los científicos también les llama mucho la atención el tema pero no salen en programas de TV cada domingo diciendo que tienen pruebas de la existencia de seres del espacio. Por el contrario los científicos tenemos muchas dudas y cada pregunta resuelta suele generarnos más preguntas nuevas.

Podemos empezar por observar el escenario nocturno. Notar que todas las estrellas que pueden observarse desdela Tierraen una noche despejada se ven como puntos luminosos, son esferas de gas que funcionan con energía nuclear, algunas incluso cientos de veces más grandes que el Sol. Las que podemos ver claras se encuentran dentro de la galaxia en la que vivimos, la Vía Láctea, de la cual solo vemos una pequeña porción como una nube luminosa, ya que vivimos envueltos en ella, y nos movemos por el espacio conducidos por su gravedad.

Ahora sabemos que el Sol es una estrella mediana en una galaxia formada por otras 200 000 millones de estrellas de muy diversos tamaños y temperaturas. A su vez nuestra galaxia es una de un total aproximado de más de 100 000 millones de galaxias. Eso es lo que alienta la esperanza de encontrar muchas sorpresas, quizá algo que habían pensado algunos astrónomos anteriormente: la existencia de otras Tierras, dispersas en el universo, orbitando otras estrellas.

La fantasía se volvió realidad cuando un equipo de astrónomos descubrió el primer planeta orbitando una estrella en 1999, se le dio el nombre clave de HD 209458, se descubrió porque al orbitar la estrella y desde nuestro punto de vista, en algún momento la cubre disminuyendo así su brillo aparente. Este modo de búsqueda se llama “Método de transito”.

Posteriormente se han descubierto cientos más  y se les han llamado “planetas extrasolares” o “exoplanetas”.   La mayoría son gigantes gaseosos como Júpiter y Saturno, es más sencillo encontrar planetas gigantes a gran distancia que planetas diminutos como el nuestro.

A menos claro que se estudie un conjunto de estrellas por un periodo largo de tiempo y se calcule la mínima distorsión de gravedad ejercida por el cuerpo que la orbite, suena algo complicado, pero es posible. También se han encontrado muchas combinaciones interesantes, sistemas de varias estrellas orbitando entre sí, algunos planetas gigantes sin estrella y algunos pocos planetas rocosos, pero aún muy pocos. Aún así no se descarta la existencia de planetas con condiciones semejantes ala Tierra.

¿qué es lo que permite la vida en este planeta?  Tenemos cielos azules, mares salados, polos fríos, muchos climas, auroras boreales, una luna y una estrella, pero esos detalles cotidianos no son cualquier cosa. El Sol se encuentra a una distancia que nos calienta sin derretirnos y que permite la existencia de agua en estado líquido, la atmósfera terrestre tiene aire respirable producido por la vegetación y otros organismos que hacen fotosíntesis.

La inclinación del planeta y su rotación calientan el mar de forma desigual provocando que el mar con diferentes temperaturas se mueva y genere el clima. Muy arriba de nosotros hay una capa de la atmósfera que contiene ozono y absorbe los rayos ultravioleta (UV), sumamente dañinos.

El centro del planeta, el núcleo está formado al parecer por hierro y níquel y está en movimiento, lo que genera un campo magnético protector que desvía muchas partículas de alta energía provenientes del sol, interacción que produce las auroras y nos protege de impactos de objetos espaciales,la Lunaes responsable de las mareas y tiene un efecto en el movimiento terrestre; Son justo estas condiciones las que hacen posible la vida tal y como la conocemos.

Hasta ahora hemos explorado sólo los planetas, pero ¿Qué tan posible es que haya vida inteligente en ellos? Ese era el propósito de este escrito, y ha sido la causa de la creación del Centro de Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre o SETI por sus siglas en inglés. Un centro que explora con grandes antenas el espacio en búsqueda de alguna señal. Estas antenas son llamadas Radiotelescopios y captan señales de radio provenientes del espacio, en alguna ocasión encontraron una señal intermitente y el estudio de esa señal permitió descubrir un tipo de estrella muy especial, llamadas pulsares.

Pero a la fecha aún no hay ninguna respuesta del espacio. Lo que sí hemos entendido es que para poder salir a su encuentro necesitamos antes entender muchas cosas. Aprender a convivir incluso entre nosotros. Nuestra vanidad nos ha hecho creer que somos los únicos seres inteligentes en el mundo, y que si buscamos vida inteligente debería ser como nosotros

En la búsqueda de vida, nuestra propia visión y concepto de los seres vivos quizá nos limite a buscar formas iguales a las que conocemos a pesar de la variedad de formas en la Tierra es sorprendente.No terminamos de encontrar a todas las especies que viven en la superficie dela Tierray en el fondo de los mares, los estudios nos han demostrado que cada organismo a su modo tiene estrategias de sobrevivencia y de comunicación.

Enla Tierrano todos los seres vivos somos iguales, hay algunos organismos que les gusta mucho vivir en lugares prohibidos, se les llama organismos extremófilos, son parecidos a las bacterias y suelen vivir en donde ningún otro ser vivo se anima a hacerlo: zonas radiactivas, mares profundos, lagos tóxicos, zonas de agua ardiente y cargadas de sal. Pensamos que si la vida puede adaptarse a estas condiciones entonces es muy probable que también en otros planetas pueda hacerlo.

Quizá la vida en otros planetas sea muy abundante pero más humilde de lo que esperamos. Pero para poder encontrar vida necesitamos antes entender qué la permite y qué es ese fenómeno al que llamamos vida, la verdad es que es algo complicado tener una sola definición que englobe a todas las formas de vida y nos dé una respuesta satisfactoria a todos.

Lo que es común a todas las formas de vida es que requieren el estado líquido, el agua en nuestro cuerpo forma casi el 70%, y cumple muchas funciones vitales, por ello que se ha deducido que para buscar vida es necesario buscar el agua. Pero el detalle es que no en todos los planetas encontramos las condiciones para que el agua se encuentre en estado líquido por mucho tiempo.

La distancia entrela Tierray el Sol permite la existencia del agua en diversos estados de la materia. Por eso se le llama “la zona habitable”, muchas investigaciones actuales sondean las “zonas habitables” de algunas estrellas de edad mediana, estrellas estables que duren lo suficiente para que la vida pueda surgir y prosperar. Y en todo caso permitan que surja vida inteligente.

Como dijimos al principio, algunas respuestas provocan más dudas, pero no cabe duda que la búsqueda nos trae de regreso a casa para entender cómo algunos organismos viven y prosperan en difíciles condiciones, nuestra Tierra es un laboratorio en el que podemos entender este fenómeno de forma directa, lamentablemente muchos sitios naturales donde solíamos encontrar seres maravillosos están desapareciendo, el ritmo de cambio es más rápido de lo que un organismo puede responder

Ojalá me equivoque pero si estamos solos en el Universo, y sólola Tierratiene vida que pasará con los demás seres que comparten nuestro mundo. O si no lo estamos ¿qué pruebas de inteligencia le entregaremos a los otros seres inteligentes si terminamos con nuestros ecosistemas que nos han permitido vivir?

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